Las caídas anticipadas de las universidades de UCLA y Minnesota en el NCAA Tournament han precipitado la salida de dos veteranos entrenadores, dejando vacantes dos interesantes puestos a ocupar a partir de la próxima temporada.

Fue primero la universidad de UCLA la que dio la noticia este pasado fin de semana de la destitución de su entrenador jefe, Ben Howland, tras diez años sirviendo como líder de los banquillos de la prestigiosa universidad californiana. Durante este período, Howland ha conseguido llevar a los Bruins a tres Final Four consecutivas (2006-2008), a dos torneos de la PAC-10 (2006 y 2008), a tres campeonatos de temporada regular (2006-2008) y al campeonato regular de la PAC-12 de esta temporada, siendo galardonado además como Coach of the Year de la PAC-10 en 2006.

Su récord con los Bruins en estos diez años de trayectoria ha sido de 230-105, aunque sobretodo se le ha criticado a Howland el no saber dirigir adecuadamente plantillas a priori confeccionadas para objetivos mucho más altos de los logrados al final de temporada. Sin ir más lejos, UCLA disponía esta temporada de una de las mejores camadas de freshmen de toda la competición: Shabazz Muhammad, Kyle Anderson, Tony Parker y Jordan Adams, y no ha sabido sacar el mejor rendimiento a sus jugadores en este año.

Durante sus diez años como entrenador de los Bruins ha dirigido a jugadores de la talla de Russell Westbrook, Jrue Holiday, Kevin Love, Darren Collison, Arron Afflalo, Trevor Ariza o Jordan Farmar.

Entre los posibles candidatos para reemplazar a Howland en el banquillo californiano ya empiezan a sonar nombres como Brad Stevens (Butler), Billy Donovan (Florida) o el que más gusta en la parroquia californiana: Shaka Smart (Virginia Commonwealth).

Siguiendo los bases de Howland, la universidad de Minnesota anunció también ayer de manera oficial el despido de su entrenador Tubby Smith, tras seis temporadas al cargo del banquillo de los Golden Gophers, pese a que la universidad y el veterano entrenador habían acordado el pasado verano una extensión de contrato por tres años más.

Durante estas seis temporadas, Smith ha logrado un récord con el programa de 124-81, llevando en tres de sus seis temporadas a los Gophers al NCAA Tournament, donde precisamente este año llegaron más lejos, cayendo en tercera ronda del torneo ante la universidad de Florida. Smith es, sin embargo, más conocido por dirigir el programa de la universidad de Kentucky durante finales de los 90 y principio de la década de los 2000’s, donde logró el campeonato nacional en 1998.

Sorprende la destitución de Smith como entrenador de los Gophers, más viendo cómo el arrancaba la temporada con un prometedor 15-1 y lograba su mejor resultado en post-temporada en estos últimos seis años. Se da la casualidad de que Minnesota derrotó en segunda ronda a la universidad de UCLA, y ambos entrenadores serían despedidos apenas unos días más tarde.

De entre los candidatos que circulan como posibles sucesores, han salido a la palestra nombres como los de Jay Wright (Villanova), Flip Saunders (ex-Washington Wizards, entre otros), Buzz Williams (Marquette) así como continuar con el legado de manera interina, como el asistente de Tubby Smith Mike Ellis.