De capa caída desde su expansión a doce equipos, la PAC-12 busca redimirse como High-Major y competir de tú a tú con los grandes programas de la zona atlántica del país. Un reto para este 2017 podría ser incluir a un integrante en la Final Four, algo que no ocurre desde hace quince años. Tres claros candidatos para este reto serán Arizona, Oregon y UCLA, tres míticos programas que son claros candidatos al campeonato de la conferencia. La competitividad será máxima también en la zona media-alta, donde California y Washington buscarán dar la sorpresa de manos de sus estrellas, Ivan Rabb y Markelle Fultz. No sería descartable que programas en segundo plano como USC u Oregon State dieran también alguna que otra sorpresa. Este año tendremos a uno de los nuestros en la PAC-12, el alero Ramón Vila, que debutará este curso con los Sun Devils de Arizona State.

PAC-12 Pre-Season Poll

1. Oregon
2. Arizona
3. UCLA
4. California
5. Colorado
6. Washington
7. USC
8. Utah
9. Oregon State
10. Stanford
11. Arizona State
12. Washington State

El favorito

Pese a las dudas que despierta por problemas de salud de algunos de sus principales jugadores, los favoritos para el campeonato de conferencia son los Oregon Ducks, y las 31 victorias del año pasado bien lo atestiguan. Unas dudas que recaen específicamente en una de sus estrellas, el alero Dillon Brooks, quien tras pasar por quirófano el pasado verano por una lesión en un pie podría ser fuera de las canchas hasta diciembre. Su testigo lo cogerá hasta entonces el escolta Tyler Dorsey, una de las estrellas emergentes de la competición, y contará con el apoyo de un Tyler Ennis que tendrá que multiplicarse sobre la pista para cubrir la baja de Brooks hasta su recuperación. El transfer canadiense Chris Boucher y un recuperado Jordan Bell serán las principales referencias por dentro, mientras que Casey Benson y los freshmen Payton Pritchard y Keith Smith tendrán también minutos importantes en este inicio de competición. Esencial será ver el estado forma en que llegue Brooks a los momentos clave de la temporada.

Los aspirantes

El eterno favorito de la costa oeste norteamericana estos últimos años, Arizona Wildcats, luchará por evitar otro dominio de los Ducks en la conferencia -pese a que acabaron finalmente imponiéndose en el torneo de la misma. El equipo notará las pérdidas de jugadores como Ryan Anderson, Gabe York y Kaleb Tarczewski, y Sean Miller tendrá que dar el mando del equipo a jugadores más jóvenes… y Allonzo Trier es la gran esperanza de los de Tucson. El escolta fue uno de los novatos más destacados del pasado curso, y comandará a unos Wildcats muy muy jóvenes donde los freshmen Lauri Markkanen, Rawle Atkins y Kobi Simmons tendrán minutos de calidad desde el primer día. Mucho ojo al finlandés Markkanen, potencial a raudales y presumiblemente futuro jugador NBA. El base Kadeem Allen y el pívot serbio Dusan Ristic pondrán el toque de veteranía a una plantilla con un potencial brutal. La peor noticia para el programa se produjo ayer mismo, donde el freshman Ray Smith anunció su marcha del baloncesto tras sufrir su tercera lesión de rodilla consecutiva durante un encuentro de exhibición.

Mas pronto o más tarde, los UCLA Bruins tenían que regresar a lo más alto de la PAC-12, y es que el mítico conjunto angelino apunta a ponérselo muy difícil a Ducks y Wildcats esta temporada. Conjunto muy interesante el que pone sobre la mesa Steve Alford, con un perímetro de muchos kilates conformado nuevamente por Bryce Alford, Isaac Hamilton, Aaron Holiday y el recruit estrella Lonzo Ball, un playmaker de la vieja escuela, con un juego vertiginoso y que viene de promediar un triple-doble de media en High School. Por dentro, los Bruins cubrirán la baja de Tony Parker con dos freshmen de los que también se cuentan maravillas, T.J. Leaf y Ike Anigbogu, si bien parece que el junior Thomas Welsh tendrá la mayor parte de los minutos en la zona. Kentucky, Michigan y Ohio State les esperan en este calendario de 2017, y podría ser un buen escaparate para ver el objetivo real al que pueden apuntar estos Bruins.

La revelación

El sorprendente regreso de Ivan Rabb a California ha aupado a los de Berkeley a ser uno de los programas de mayor importancia dentro de la conferencia pese a las dolorosas pérdidas que afrontan este curso: Jaylen Brown, Tyrone Wallace y Jordan Mathews. No os confundáis, el talento y potencial de Rabb es descomunal, y es razón suficiente para seguir a estos renovados Golden Bears, pero no estará solo. El hambre anotador de Jabari Bird volverá a estar presente para Cuonzo Martin por última vez, intentando que el tren de la NBA no se le escape. Muy atentos también al base freshman Charlie Moore, futuro director de este equipo, lo que pueda aportar Grant Mullins en su último año y la aportación bajo aros de los juniors Kinglsey Okoroh y Kameron Rooks.

Con menos margen que California para ser una alternativa real a Oregon por el campeonato de conferencia, pero la universidad de Washington será protagonista este año en la conferencia merced a uno de los mayores talentos que aterrizan este año en la liga universitaria: Markelle Fultz. Escolta cinco estrellas, se trata de uno de los anotadores más prolíficos que puede ver la NCAA en mucho tiempo, y difícilmente podremos verlo una segunda temporada en la competición dado su potencial NBA. Además, regresan a los Huskies muchos de los freshmen que el pasado curso dieron un gran sabor de boca al programa: Noah Dickerson, Dominic Green, David Crisp o Matisse Thybulle, nombres a los que habrá que estar atentos más allá del efecto Fultz.

Jugador del año

Ivan Rabb (California)

Jugador revelación

Markelle Fultz (Washington)

Otros jugadores a no perder de vista

Jordan McLaughlin (USC)
George King y Xavier Johnson (Colorado)
Stevie Thompson y Tres Tinkle (Oregon State)
Josh Hawkinson (Washington State)
Kyle Kuzma y Lorenzo Bonam (Utah)
Dorian Pickens y Reid Travis (Stanford)