En lo que ha grandes nombres se refiere, ninguna región está por encima de la Midwest. Este lado del cuadro concentra a tres cuartas partes del Champions Classic que se celebra cada año a principios de noviembre. Kansas, Duke y Michigan State son tres de las marcas más reconocibles del baloncesto universitario, tres programas en los que la excelencia es una exigencia y que, año sí y año también, aparecen como candidatos a alcanzar la Final Four. Este año no es una excepción, y son los tres grandes favoritos a obtener un billete a San Antonio. ¿Alternativas? Tenemos a tres universidades más conocidas por sus equipos de fútbol americano que están haciendo historia sobre el parqué (Clemson, Auburn y TCU), una hermosa comitiva diplomática de la familia Hurley (Dan entrena a Rhode Island y Bobby lidera a Arizona State) y a la Oklahoma de Trae Young, que en dos meses ha pasado de ser la mayor sensación mediática del último lustro a ser el punching ball de todo periodista y aficionado. Buenos equipos, buenas historias, un presentimiento: todo lo que sea un conjunto no llamado Kansas, Duke o Michigan State cortando las redes en Omaha será un sorpresón.

Resultado de imagen de kansas basketball logo#1. Kansas Jayhawks

  • Conferencia: Big XII.
  • Localización: Lawrence, Kansas.
  • Entrenador: Bill Self (15ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 46
  • Récord: 27-7 (13-5 Big XII).
  • Torneo de conferencia:

Por decimocuarta temporada consecutiva, Kansas llega al NCAA Tournament como campeona de la liga regular de la Big XII. Ha recibido, además, su octavo seed 1 en este período, el tercero consecutivo. Son registros históricos, excepcionales. En todo este tiempo, empero, Kansas sólo ha llegado en dos ocasiones a la Final Four. El 99% de los programas de la NCAA se cambiaría por los Jayhawks con los ojos cerrados, pero el problema de ganar tanto es que las expectativas se disparan. Y con KU parece que siempre hablamos de F4 or bust.

Para llegar a San Antonio, Kansas deberá imponerse, sobre todo, a sus propias carencias. Con una rotación muy corta y un esquema que emplea perennemente a cuatro exteriores, los Jayhawks dependen sobremanera del lanzamiento exterior y del liderazgo de Devonte’ Graham, uno de los mejores jugadores de la NCAA –si no el mejor- este año. La salud de Udoka Azubuike, pívot titular y único interior de garantías del plantel, será clave.

Kansas necesitará evitar lesiones y problemas de faltas y contar con las mejores versiones de Malik Newman, Lagerald Vick y Svi The Ukrainmaker Mykhailiuk para triunfar en esta región. Parecen demasiados condicionantes para un seed 1. Son dudas que llevan asomando todo el curso. Ha dado igual; a la hora de ganar la Big XII, Kansas ha vuelto a callar bocas. ¿Hará lo propio en el March Madness?

  • Pronóstico: Elite Eight

Resultado de imagen de duke basketball logo#2. Duke Blue Devils

  • Conferencia: ACC.
  • Localización: Durham, North Carolina.
  • Entrenador: Mike Krzyzewski (38ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 41.
  • Récord: 26-7 (13-5 ACC).
  • Torneo de conferencia: Semifinales ante North Carolina.

Sin llegar a ser la montaña rusa de 2017, la temporada de Duke ha incluido altibajos significativos que han puesto en tela de juicio su candidatura al título. Esos días pasaron. Desde que Coach K abrazó definitivamente un sistema zonal a comienzos de febrero, los Blue Devils han pasado de tener una defensa mediocre a presumir de una de las mejores unidades defensivas del país. A Duke nunca le faltó cómoda, y ahora presenta el tipo de equilibrio que caracteriza a los grandes campeones.

La falta de experiencia y fondo de armario (aunque, en este último aspecto, Javin DeLaurier, Alex O’Connell y Marques Bolden han ido a más) son los factores que más recelos despiertan en el análisis de los Blue Devils. Wendell Carter y Marvin Bagley, dos bestias reboteadoras que apuntan a ser lottery picks del próximo Draft, forman la mejor pareja interior del país. Gary Trent, aunque irregular en ocasiones, es un tirador absolutamente letal. Trevon Duval quizás sea el eslabón débil de los Blue Devils, pero su reciente y breve exclusión del quinteto inicial parece haberle sentado bien.

No podemos dejar de dedicarle un párrafo a Grayson Allen, que afronta su cuarto y último NCAA Tournament. Es imposible condensar aquí una de las carreras más fascinantes de la NCAA reciente. Aún así, hay que tener algo presente: pese a quien le pese, un segundo campeonato alzaría a Allen al panteón histórico de Duke, codeándose con los más grandes de uno de los programas más importantes del baloncesto universitario. Veremos.

  • Pronóstico: Final Four

Resultado de imagen de marvin bagley wendell carter

Resultado de imagen de michigan state logo#3. Michigan State Spartans

  • Conferencia: Big Ten.
  • Localización: East Lansing, Michigan.
  • Entrenador: Tom Izzo (23ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 31.
  • Récord: 29-4 (16-2 Big Ten).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en semifinales por Michigan.

Salvo algún episodio de clásica adversidad manufacturada por Tom Izzo, Michigan State ha respondido con creces a la vitola de contender que se le atribuyó en noviembre. La falta de más victorias de nivel en su currículum ha abocado a los Spartans a un seed 3 que resulta extraño dado su desempeño sobre la cancha.

MSU brilla a ambos lados de parqué. Su defensa, sin resultar asfixiante, es un hueso; sin forzar muchos errores, obliga al contrincante a ejecutar lanzamientos complicados y, con Jaren Jackson a la cabeza, protege el aro a la perfección (lideran la NCAA al taponar el 18.1% de los intentos rivales). En ataque, los Spartans muestran un equilibrio ejemplar. MSU asiste en el 67.7% de sus tiros convertidos (1ª de la NCAA) y, sin abusar del triple, convierte el 41.3% de sus intentos (4ª de la NCAA). Siguiendo una seña de identidad del programa, asegura el rebote ofensivo en el 36.1% de sus lanzamientos (5ª de la NCAA). Y en Miles Bridges y Nick Ward, Izzo cuenta con dos go-to-guys de élite.

Y si en los párrafos anteriores ven mucho número y poca chicha, quédense con esto: a MSU la entrena Tom Izzo y tiene dos lottery picks. Con esa frase basta para soñar.

  • Pronóstico: Sweet Sixteen.

Resultado de imagen de auburn basketball logo#4. Auburn Tigers

  • Conferencia: SEC.
  • Localización: Auburn, Alabama.
  • Entrenador: Bruce Pearl (4ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 8.
  • Récord: 25-7 (13-5 SEC).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en cuartos de final por Alabama.

Auburn ha completado una de las mejores campañas de su historia pese a haber perdido a dos jugadores que hubieran sido titulares indiscutibles para Pearl (Austin Wiley y Daniel Purifoy) a raíz de la famosa investigación del FBI que ha sacudido la NCAA. Obligado a desarrollar un sistema con un plantel muy falto de envergadura, Pearl apostó por acelerarlo todo, abrazar el lanzamiento exterior como primera opción y desestabilizar las defensas rivales a partir de la movilidad y la capacidad atlética de sus chicos. Con Jared Harper como jefe de operaciones y Mustapha Heron, DeSean Murray y Bryce Brown como ejecutores, los Tigers meten puntos como churros.

El problema es que la reciente lesión de Anfernee McLemore (máximo taponador de la SEC) ha creado un nuevo y quizás definitivo agujero en los esquemas de Pearl. Desprovista de su mayor (prácticamente única) presencia interior, Auburn ha retrocedido enteros en defensa de manera preocupante, y en el March Madness dependerá más que nunca de que los triples entren. Los Tigers han perdido cuatro de sus últimos seis partidos e irán a la guerra con el bisoño freshman Chuma Okeke como pívot. Será difícil defender ese seed 4.

  • Pronóstico: 2ª ronda.

Resultado de imagen de clemson basketball logo#5. Clemson Tigers

  • Conferencia: ACC.
  • Localización: Clemson, South Carolina.
  • Entrenador: Brad Brownell (8ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 11.
  • Récord: 23-9 (11-7 ACC).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en semifinales por Virginia.

Caso similar al de Auburn: una temporada históricamente buena corre peligro de acabar en decepción y, de ser así, una desafortunada lesión tendrá mucho que ver. En el caso de Clemson, hace mes y medio que se quedó sin Donte Grantham, un fenomenal alero que pasa por ser el prospect NBA más prometedor del plantel que entrena Brad Brownell. De primeras, los Tigers aguantaron bien el tipo, pero llegan al torneo habiendo perdido cinco de sus últimos ocho partidos.

Las opciones de Clemson pasan por exprimir su poderío atrás (son el octavo equipo de toda la NCAA en eficiencia defensiva), embarrar los partidos y jugar con paciencia en ataque. Los Tigers tienen un trío exterior con experiencia, integrado por Shelton Mitchell, Marcquise Reed y Gabe DeVoe, todos ellos capaces de tirar con efectividad desde el perímetro y de intercambiar sus posiciones. El pívot Elijah Thomas es un notable reboteador y defensor, Mark Donnal es un interesante strecht five y Aamir Simms y David Skara presentan útiles alternativas por dentro.

  • Pronóstico: 1ª ronda.

Resultado de imagen de tcu basketball logo#6. TCU Horned Frogs

  • Conferencia: Big XII.
  • Localización: Fort Worth, Texas.
  • Entrenador: Jamie Dixon (2ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 7.
  • Récord: 21-11 (9-9 Big XII).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en cuartos de final por Kansas State.

Jamie Dixon llegó a su alma mater hace dos años con un objetivo: lograr que TCU dejara de ser una comparsa en la Big XII y llevarla al March Madness lo antes posible. Hecho y hecho. Los Horned Frogs han estado un pelín por debajo de las expectativas, pero han cumplido su objetivo y llegan al Gran Baile en una posición muy respetable, y todo ello pese a haber perdido a su base titular, Jaylen Fisher, a mitad de curso.

Las credenciales de TCU reposan en su ataque (8º de la NCAA en eficiencia ofensiva), por mucho que Dixon tuviera reputación de entrenador amarrategui en Pittsburgh. Los Horned Frogs mueven bien el balón, son peligrosísimos desde el triple, crujen a los rivales en el rebote ofensivo y siempre tienen en pista a tres o cuatro tíos capaces de resolver una posesión en solitario. Son, en cierto modo, una versión más pobre y mucho peor defensivamente de Michigan State. No es mal espejo en el que mirarse. Los nombres a seguir: el base Alex Robinson, el escolta Desmond Bane, el alero Kenrich Williams y el pívot Vladimir Brodziansky.

  • Pronóstico: 2ª ronda.

Resultado de imagen de rhode island basketball logo#7. Rhode Island Rams

  • Conferencia: Atlantic 10.
  • Localización: Kingston, Rhode Island.
  • Entrenador: Dan Hurley (6ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 9.
  • Récord: 25-7 (15-3 Atlantic 10).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en la final por Davidson.

Los fascinantes Rams levantaron el pie del acelerador cuando sentenciaron la liga regular de la A-10 y su presencia en el March Madness, pero que nadie se engañe: esta es una escuadra temible que, pese a su crónica carencia de centímetros, defiende a un nivel notable, tiene artillería de sobra y posee una valiosa experiencia en el torneo (en 2017 llevaron al límite a la Oregon que alcanzaría la Final Four).

Tras una desafortunadísima sucesión de lesiones, EC Matthews ha acabado por ceder los galones de estrella a Jared Terrell, reciclándose como ala-pívot nominal y desbloqueando una serie de combinaciones de small-ball que convierten el scouting de los Rams en una quimera. Tres chicos que miden 6’8’’ (Andre Berry, Cyril Langevine y Nikola Akele) ocupan rotatoriamente el puesto de pívot, alrededor del cual orbita una nómina imponente de guards: Terrell, Matthews, Jarvis Garrett, Jeff Dowtin, Stanford Robinson y Daron Russell. URI es un conjunto imperfecto, pero no se puede negar que han encontrado el modo de sacar lo mejor de sí misma.

  • Pronóstico: 2ª ronda.

Resultado de imagen de seton hall basketball logo#8. Seton Hall Pirates

  • Conferencia: Big East.
  • Localización: Newark, New Jersey.
  • Entrenador: Kevin Willard (8ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 11.
  • Récord: 21-11 (10-8 Big East).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en cuartos de final por Butler.

Seton Hall cuenta con un quinteto titular de esos que, a estas alturas de la vida, se recitan casi de memoria. Por aquello de la continuidad, de la experiencia y del buen hacer en años anteriores, se esperaba que los Pirates pelearan por el título de la Big East. No ha sido así, y su curso ha estado marcado por los altibajos y por las sensaciones contradictorias que, frecuentemente, han emitido. La impresión que ha dejado siempre Seton Hall es que casi siempre podía dar algo más.

Lo bueno es que el techo sigue ahí. Seton Hall tiene jugadores de primerísimo nivel en tres posiciones clave: Khadeen Carrington es un base muy seguro que garantiza esfuerzo e intensidad a raudales; Desi Rodríguez representa al modelo moderno de alero que anota desde cualquier punto de la cancha y aporta en defensa; Ángel Delgado, por último, es una máquina de sumar dobles-dobles, un pívot al que cuesta detener con un solo defensor. Myles Powell e Ismael Sanogo completan una columna vertebral talentosa y bien curtida, irregular en su rendimiento pero imponente en su plenitud.

  • Pronóstico: 2ª ronda.

Resultado de imagen de nc state basketball logo#9. NC State Wolfpack

  • Conferencia: ACC.
  • Localización: Raleigh, North Carolina.
  • Entrenador: Kevin Keatts (1ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 26.
  • Récord: 21-11 (11-7 Big XII).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en segunda ronda por Boston College.

La sensación que deja Kevin Keatts en su primer curso en Raleigh es la de haber insuflado un soplo de aire fresco al programa de los Wolfpack sin abandonar, por ello, las mejores costumbres de la era Mark Gottfried. NC State excedió lo que se esperaba de ella, asumió una vez más el rol de matagigantes en la ACC y ha construido una estructura ofensiva que, al contrario de lo que pudiera pensarse dado su escaso (aunque certero) uso del tiro del tiro de tres, funciona como un reloj.

El secreto de los Wolfpack lo esconde su base, Markell Johnson, que en su segundo año ha dado un espectacular salto de calidad y se ha consagrado como uno de los grandes pasadores de la competición. Si Johnson lleva el timón del barco; Allerik Freeman, Braxton Beverly y Sam Hunt se alternan en los cañones para avasallar a los rivales desde el perímetro. Mención especial merece el peculiar frontcourt de NC State, compuesto por el sempiterno Abdul Malik-Abu, el (muy mejorado) siete pies turco Omer Yurtseven.y dos interiores undersized singulares como Torin Dorn y Lennard Freeman. La defensa será el talón de Aquiles que, tarde o temprano, cueste la eliminación a los Wolfpack.

  • Pronóstico: 1ª ronda.

Resultado de imagen de oklahoma sooners logo #10. Oklahoma Sooners

  • Conferencia: Big XII.
  • Localización: Norman, Oklahoma.
  • Entrenador: Lon Kruger (7ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 30.
  • Récord: 18-13 (8-10 Big XII).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en primera ronda por Oklahoma State.

Esto… ¿por dónde empezar? La temporada de Oklahoma ha sido desconcertante, epatante, extenuante… Intentemos resumirlo de la forma más breve posible. Lon Kruger advirtió que tenía en sus manos una plantilla del montón con un jugador trascendente llamado Trae Young, diseñó un sistema a su medida y le cargó con una responsabilidad indescriptible. Durante dos meses la cosa funcionó, los Sooners ganaron un montón de partidos y Young se alzó como el mayor fenómeno mediático de la NCAA desde Jimmer Fredette. Luego llegó la liga regular de la Big XII, los rivales le cogieron la matrícula a Young, la presión desquició al joven base, las penurias de los Sooners antes disimuladas quedaron al desnudo y se vinieron abajo de tal manera que no pocas voces protestaron su mera inclusión en el March Madness.

Así que, en definitiva, hemos visto dos versiones tan radicalmente opuestas de Trae Young y, por extensión, de Oklahoma que es complicado hacerse una opinión sobre este conjunto. Está claro que la posibilidad de que Young se vaya a 35 puntos y 10 asistencias y esté acompañado por un buen día en el tiro de McGusty, James, Manek y compañía existe. También es ineludible el hecho de que los Sooners no defienden ni por casualidad y, desde el 15 de enero, su balance es de cuatro victorias y once derrotas. Lo dicho: desconcertante.

  • Pronóstico: 1ª ronda.

Resultado de imagen de arizona state basketball logo#11. Arizona State Sun Devils

  • Conferencia: Pacific 12.
  • Localización: Tempe, Arizona.
  • Entrenador: Bobby Hurley (3ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 14.
  • Récord: 20-11 (8-10 Pac-12).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en primera ronda por Colorado.

Hablando de debacles… La de Arizona State ha sido casi tan catastrófica como la de Oklahoma, y de no ser por los Sooners habrían sido el mayor objetivo de críticas de esta temporada. Los Sun Devils empezaron el curso como un tiro, obtuvieron dos victorias impresionantes ante Xavier y Kansas ametrallándolas a base de triples, fueron fugazmente el equipo de moda del país y procediero, ipso facto, a diluirse cual azucarillo hasta acabar en la novena posición de una Pac-12 que, por mucho que le pese a Bill Walton, ha vivido un año francamente olvidable.

Esto sonará radical, pero la realidad es que Arizona State está en el March Madness porque estuvo enchufadísima durante un mes, pilló a Musketeers y Jayhawks por el camino y luego mantuvo un rendimiento suficientemente decente como para no caerse de la ‘burbuja’. ¿Qué quiere decir esto? Que lo mismo vemos a la ASU “decente” que a la “enchufadísima”. Y la “enchufadísima” (con Tra Holder, Shannon Evans, Remy Martin y Kodi Justice echando humo) puede endosarle un bombardeo a cualquiera.

  • Pronóstico: First Four.

Resultado de imagen de syracuse basketball logo#11. Syracuse Orangemen

  • Conferencia: ACC.
  • Localización: Syracuse, New York.
  • Entrenador: Jim Boeheim (42ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 38.
  • Récord: 20-13 (8-10 ACC).
  • Torneo de conferencia: Derrotada en segunda ronda por North Carolina.

La campaña de Syracuse ha sido tan gris que muchos de sus seguidores ni siquiera pensaban que fuera merecedora de una invitación al March Madness. Esto no debería impedirnos, empero, alabar el tremendo esfuerzo realizado por los Orange durante estos meses, manteniéndose competitivos en la durísima ACC a pesar de tener un roster increíblemente corto. En el ranking nacional de los jugadores que han disputado un mayor porcentaje de los minutos disponibles en su equipo, Oshae Brissett es el séptimo (93.6%), Frank Howard es el cuarto (94.6%) y Tyus Battle, cuyo promedio de minutos por partido en la ACC ha sido ¡superior a 40!, es el primero (95.8%). Que estén aquí con semejante desgaste ya es una hazaña.

Como de costumbre, Syracuse se apoya básicamente en la solidez de su zona 2-3 y en su imponente envergadura: son el conjunto con mayor estatura media de toda la NCAA, y anotar en su pintura es una misión casi imposible. Su ritmo ofensivo es extremadamente lento (comprensible; tampoco es cuestión de matar a correr al personal si no le vas a poder dar descanso en el banquillo) y considerablemente feo, siendo francos: el spacing de los Orange es de otro siglo, y sus jugadas tipo son “aclarado para Battle” y “pedrada más rebote ofensivo”. Dicho lo cual: la zona siempre es un quebradero de cabeza en el March Madness. Syracuse venderá cara su piel

  • Pronóstico: 1ª ronda.

Resultado de imagen de new mexico state logo#12. New Mexico State Aggies

  • Conferencia: WAC.
  • Localización: Las Cruces, New Mexico.
  • Entrenador: Chris Jans (1ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 23.
  • Récord: 28-5 (12-2 WAC).
  • Torneo de conferencia: Campeona.

New Mexico State es, a estas alturas, un clásico del March Madness, con siete participaciones en los últimos nueve años. En estos días, buena parte del público ha señalado a los Aggies como candidatos a dar la campanada y avanzar alguna ronda en el torneo. ¿Tiene fundamento esta apuesta? La opinión aquí es que sí. NMSU cumple dos condicionantes básicos para alcanzar el éxito en el Gran Baile: una gran defensa y un gran anotador exterior. Los Aggies son el 15º equipo del país en eficiencia defensiva, protegen el rebote de maravilla y cuentan con una rotación amplia y repleta de grandes atletas.

En el plano individual, Zach Lofton es un chico capaz de irse a 20 puntos en un santiamén. Jemerrio Jones es el artista del doble-doble más improbable de la nación. Hay talento en este roster. La duda reside en si posee suficientes alternativas como para sobrevivir a una mala noche de Lofton. Y un detalle curioso y potencialmente fatal: NMSU es el décimo peor conjunto de toda la NCAA desde la línea de tiros libres, con un porcentaje de acierto del 64.3%. No es buen augurio para un torneo en el que los finales apretados están a la orden del día.

  • Pronóstico: Sweet Sixteen.

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 Resultado de imagen de charleston basketball logo#13. Charleston Cougars

  • Conferencia: Colonial Athletic Association.
  • Localización: Charleston, South Carolina.
  • Entrenador: Earl Grant (4ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 4.
  • Récord: 26-7 (14-4 CAA).
  • Torneo de conferencia: Campeona.

Parece mentira que vayamos a asistir a la primera participación de Charleston en el March Madness en este siglo, dada su condición de perenne favorita en la CAA y a haber producido legítimas estrellas como Andrew Goudelock, que ha aterrorizado a media Europa en los últimos años. Los Cougars pasan por ser una de las escuadras más en forma de la NCAA: han perdido solo uno de sus últimos quince partidos, y fue después de una prórroga.

El conjunto de Earl Grant juega un baloncesto metódico y preciso, que registra uno de los tempos más bajos de la competición, cometiendo pocos errores y dando importancia a cada posesión. Es el equipo con mayor continuidad en su rotación respecto al pasado curso de toda la NCAA, según el portal estadístico KenPom; química y experiencia no les va a faltar. Grant Riller, Joe Chealey y Jarrell Brantley (54 puntos por partido entre los tres) son los tres pilares en los que se apoyará Charleston para soñar con hacer historia.

  • Pronóstico: 1ª ronda.

Resultado de imagen de bucknell basketball logo#14. Bucknell Bison

  • Conferencia: Patriot League.
  • Localización: Lewisburg, Pennsylvania.
  • Entrenador: Nathan Davis (3ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 7.
  • Récord: 25-9 (16-2 Patriot).
  • Torneo de conferencia: Campeón.

Los reyes de la Patriot League siguen extendiendo su hegemonía y, aunque este año no tienen un Mike Muscala en sus filas, no son un rival que deba tomarse a la ligera. Bucknell se presenta en el NCAA Tournament con un récord de 21-2 desde el 17 de diciembre y tras haberse dado un paseo militar (nunca mejor dicho) por la Patriot. Nathan Davis trae un bloque veterano (con un quinteto íntegramente de upperclassmen) que apuesta por el vértigo y cuenta con una referencia ofensiva de alto copete.

Ésta sería Zach Thomas, un ala-pívot por cuyas manos pasa cada posesión de los Bison, que se maneja bien tanto por dentro como por fuera y es un maestro forzando faltas para ir a la línea de personal. Forma pareja interior con Nana Foulland, pívot con una presencia física inusual en su conferencia, que opera de manera soberbia en la pintura. El otro nombre a subrayar es el del base senior Stephen Brown. Con una amplísima rotación, especialmente exterior (Kimbal Mackenzie, John Meeks, Jimmy Sotos, Bruce Moore, Avi Toomer, Nate Jones…), para flanquear a estas tres figuras, Bucknell tratará de, al menos, poner las cosas interesantes ante Michigan State.

  • Pronóstico: 1ª ronda.

Resultado de imagen de iona gaels logo#15. Iona Gaels

  • Conferencia: MAAC.
  • Localización: New Rochelle, New York.
  • Entrenador: Tim Cluess (8ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 12.
  • Récord: 20-13 (11-7 MAAC).
  • Torneo de conferencia: Campeona.

Otra universidad que, a base de ganar su conferencia, se ha ganado un hueco en la lista de mid-majors más conocidas por el aficionado. Sin embargo, no es que haya sido su año más brillante. Terminaron la liga regular de la MAAC con una racha de seis derrotas en once partidos, antes de cambiar el chip en el torneo y acabar pasando por encima de Fairfield en la final.

Las señas estilísticas de los Gaels son las mismas de siempre desde que Tim Cluess llegó a La Rochelle. Iona juega muy rápido y prioriza el movimiento de balón y el tiro de tres puntos. Aunque el MVP de la final de la MAAC fuera, precisamente, un hombre alto sin rango de lanzamiento (Roland Griffin), hablamos de un conjunto que depende sobremanera del acierto exterior. Schadrac Casimir, Deyshonee Much y Rickey McGill, que integran el backcourt  titular de los Gaels, embocan más del 38.5% de sus intentos más allá del 6.25, mientras que EJ Crawford y Zach Lewis tampoco se lo piensan antes de disparar. Griffin se turna con TK Edogi para rellenar la pintura. El cruce de Duke huele a muerte por aplastamiento, pero si a los Gaels les entra todo… nunca se sale.

  • Pronóstico: 1ª ronda.

 Resultado de imagen de penn basketball logo#16. Penn Quakers

  • Conferencia: Ivy League.
  • Localización: Philadelphia, Pennsylvania.
  • Entrenador: Steve Donahue (3ª temporada).
  • Apariciones en el March Madness: 23.
  • Récord: 24-8 (12-2 Ivy).
  • Torneo de conferencia: Campeona.

Intentemos mantener una apariencia de seriedad. En los últimos días ha cogido fuerza el “¿y si…?” más osado que uno puede pronunciar hablando de baloncesto universitario: “¿Y si este es el año en el que un seed 16 se carga a un seed 1?”. En un torneo que se caracteriza por la naturalización de lo improbable, este extremo representa el extremo de lo imposible, el límite de racionalidad jamás superado, el número que no deja dudas: 132-0. Un seed 16 no debería ganar nunca a un seed 1. Y así lo ha demostrado la historia.

Por lo tanto, es absurdo pensar que Penn pueda eliminar a Kansas, ¿no? Aunque probablemente se trate del mejor seed 16 de la historia… pese a que esté en el Top 75 nacional en eficiencia defensiva… por mucho que su estrategia se base en lanzar triples y tengan constantemente en pista a cuatro e incluso cinco jugadores capaces de anotar desde el perímetro… a pesar de que sean el segundo mejor equipo de la NCAA en porcentaje de acierto rival desde el triple (29.6%)… aunque Kansas sea otro equipo que viva del triple y se entregará gustosamente a un concurso de tiro desde el 6.25… aun si son el undécimo equipo que menor porcentaje de rebotes ofensivos concede en el país (22.7%)… y a pesar de que los Jayhawks tienen lesionado a su único interior de garantías, Udoka Azubuike (¡”salvo emergencia”, dice el zorro de Self!)… en fin, que pese a todo esto, es imposible, ¿verdad?

  • Pronóstico: 1ª ronda.