Llega febrero y el baile se asoma. Tras unas semanas de reposo volvemos justo a tiempo para la recta final de la temporada universitaria. Un curso imprevisible, de candidatos asentados pero alternativas inestables. Por ello, hemos querido encontrar algo de paz en las trincheras para explicar cómo están las conferencias y, con vistas al mes de marzo, analizar lo que está por llegar. Quedan 42 días para el Selection Sunday. 

BIG TEN

Candidatos

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Patrick Gorski – USA TODAY

La conferencia más competitiva de la temporada. Como suena. Sí, por encima de la ACC, por encima de Duke, Virginia y compañía. En el estado de Michigan tienen buena parte de culpa. Pese a las recientes derrotas de Wolverines (#5) y Spartans (#6), uno y otro han demostrado estar un peldaño por encima del resto. Los chicos de Beilein se asentaron desde el principio con una de las mejores defensas del país, la irrupción de Ignas Brazdeikis y un núcleo duro consolidado. Tras un arranque fulgurante están empezando a ir a menos, todo lo contrario que el equipo de Tom Izzo. Cassius Winston comanda uno de los ataques más plurales del país y que, lejos de acusar la baja de Joshua Langford, ha encontrado en ella un impulso para involucrar aún más piezas. Ambos equipos se enfrentarán hasta en dos ocasiones antes del torneo de conferencia. 

Alternativas

La Big Ten se ha caracterizado este curso por sensaciones que se convierten en realidad. Unas antes que otras, pero todas ellas poniendo argumentos para estar en marzo. Sin hacer ruido, Purdue ha remontado el vuelo. Después de un irregular calendario non-conference, los Boilermakers se han hecho fuertes en casa bajo los mandos de un Carsen Edwards disparado hacia el All-American. Caso similar al de Wisconsin, que tras sufrir una pequeña crisis a principios de mes se ha hecho hueco en la zona noble de la tabla. La solidez de Ethan Happ empieza a encontrar escuderos fiables en D’Mitrik Trice y Brad Davison, claves para que los Badgers dejen de ser previsibles. Algo que ni mucho menos ha sido Maryland, capaces de vencer 6 partidos consecutivos y luego caer estrepitosamente ante Illinois. El equilibrio dentro-fuera de los Terrapins, con Bruno Fernando y Anthony Cowan Jr. A la cabeza, promete seguir dando guerra. Como los Hawkeyes. Iowa cogió sitio en la burbuja por la puerta grande, imponiéndose la semana pasada a Michigan y dejando claro que pueden ganar a cualquiera. Su ofensiva, una de las más vertiginosas del país, puede tumbar a cualquiera. 

Interrogante

¿Qué pasa con Indiana? Siete derrotas consecutivas después, los Hoosiers levantaron cabeza sorprendiendo a Michigan State en su feudo. Los chicos de Archie Miller siguen acusando la mala racha en la clasificación, pero su triunfo en East Lansings puede suponer un punto de inflexión. Las alarmas siguen encendidas y el margen de error empieza a estrecharse. Posiblemente, el equipo que más se la juega en febrero. No será ni por talento ni por recursos. 

ACC

Candidatos

Al comenzar la temporada todo el mundo daba por hecho que la ACC iba a ser el patio de juegos para el plantel estelar de Duke, sin embargo y con casi 10 partidos ya disputados, hemos encontrado que como en todas las fiestas, siempre hay invitados no deseados. Virginia actualmente ocupa la posición de cabecilla en la clasificación, la mala racha con las lesiones de los Devils les llevó a perder contra Syracuse y los Cavs no han levantado el pie del acelerador en ningún momento, el trío Guy-Hunter-Jerome es posiblemente uno de los mejores de la nación.

Más allá de los dos claros favoritos (Duke y Virginia), los Tar Heels parecen haber encontrado en el calendario de conferencia el equilibrio y la regularidad que tanto les pedíamos, el calendario ha sido generoso hasta el momento con ellos, pero la victoria ante los Hokies ratifica que estarán en la pomada.

Sorpresa

Michael Shroyer-USA TODAY Sports

En una conferencia tan dura como la Atlantic, cualquier equipo que rinda por encima de lo esperado prácticamente obtiene una participación en el Madness por su esfuerzo, es por ello que las luces brillan más fuerte que nunca encima de dos conjuntos en concreto: Virginia Tech y Louisville.

Los Hokies ya no son una cenicienta en la que no confiar y aunque bien es cierto que han perdido ambos encuentros disputados contra equipos de primer de nivel (UNC y Virginia), el poder ofensivo que tienen en ese backcourt formado por Robinson y Nickeil Alexander-Walker es capaz de tumbar a cualquiera. Mismo decir de una Louisville que está dejando unas sensaciones tremendas de la mano de Chris Mack, cada día que pasa Jordan Nwora pinta más a proyecto NBA y los Cardinals a no ser solo un equipo de torneo final, si no a ser aquel equipo que nadie quiere tener enfrente en un partido a vida o muerte.

Interrogante

Curioso es el papel que están teniendo tanto Syracuse como NC State dentro de la conferencia. Los primeros consiguieron tumbar a Duke de manera impresionante y con Tyus Battle titánico, el equipo parece recuperado del mal calendario non-conference y no sería la primera vez que los Orangemen dan la machada y se metne al Madness sin haberlo previsto.

Por su parte el Wolfpack es uno de los equipos más irregulares de la nación, dando siempre una de cal y una de arena, sobretodo en el calendario de conferencia donde es posible que caigan en detrimento de otros equipos como Florida State, sin embargo, es un equipo muy incómodo y que lleva los partidos hasta el mayor límite posible, los Cavaliers lo saben bien.

BIG 12

Candidatos

Todos los años, en algún momento de la temporada, se especula con el fin del reinado de Kansas. Éste podría ser uno de esos momentos, o no. La lesión de Udoka Azubuike, la suspensión definitiva de Silvio de Sousa y las derrotas ante Kentucky y Texas podían activar todo tipo de alarmas, pero antes de que se multiplicaran las predicciones, los Jayhawks se encargaron de disipar dudas imponiéndose a la temible defensa de Texas Tech. Derdric Lawson se está multiplicando en la pintura y Lagerald Vick reivindicándose desde la línea de tres, por lo que los ojos están puestos en Quentin Grimes. Si el freshmen consigue el rumbo, el dominio de Bill Self apunta a mantenerse intacto.

David Purdy, Getty Images

Sorpresas

Si hay un equipo capaz de discutirle a Kansas el título es Iowa State. Los Cyclones están superando cualquier expectativa haciendo gala de un baloncesto equilibrado, con alternativas en ataque y una de las 20 mejores defensas del país. La irrupción de Marial Shayok, la versatilidad de Talen Horton-Tucker y el vértigo de Lindell Wigginton son los principales argumentos de un equipo que ya sabe lo que es ganar a los Jayhawks esta temporada. Aunque en el apartado de sorpresas es imposible no mencionar a Baylor. El meritorio trabajo de Scott Drew se ha traducido en seis triunfos consecutivos, con victoria incluida ante Iowa State. No será el equipo más talentoso, pero sí uno de las más incómodos.

Interrogante

Podríamos hablar de la irregularidad de Kansas State o las lesiones de TCU, pero Texas vuelve a ser el principal tema de debate. Seis derrotas en los últimos ocho partidos, eso sí, con un triunfo ante Kansas de por medio. Los Longhorns dan destellos de su potencial pero no terminan de carburar. La aparición de Jaxson Hayes como proyecto NBA parece la única constante en una temporada que va a empezar a rendir cuentas. Si los de Shaka Smart quieren estar en el Madness, el mes de febrero deberá ser impecable. 

SEC

Candidatos

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Getty Images

El puño de hierro de Tennessee se cierne no sólo a nivel de la Southeastern. El actual número 1 de la nación parece ser claro candidato a todo en esta temporada y parece complicado que algún equipo en la SEC pueda toser a Grant Williams, Schofield y compañía. La caída de Auburn ha dejado solos en la carrera por el segundo puesto a Kentucky, que está en pleno crecimiento con uno de los quintetos más sólidos del país, y a una sorprendente LSU en la que la variedad de aportaciones capitaneada por Tremont Waters y Skylar Mays son culpables de que el equipo de Will Wade esté tan arriba. Complicado dar el susto a los Vols, pero ambos equipos tienen el talento para ello.

Sorpresas

Parece complicado rellenar este casillero en la SEC, ya que la mayoría de las revelaciones han sido negativas en vez de positivas. La clase media parece hundida en una carrera para conseguir alguna victoria que a la postre el comité pueda tener en cuenta, a día de hoy ni Alabama, ni South Carolina ni incluso Ole Miss y su buen hacer últimamente están al nivel adecuado.

Interrogante

La temporada de Auburn está siendo un thriller de lo más terrorífico. Tras estar situado en las altas esferas de los rankings nacionales, los Tigers arrastran un estado mental deplorable y el conjunto está en caída libre. ¿Es Auburn a día de hoy un conjunto en el que se puede creer? ¿Hay vida más allá de Harper y Brown?

Big East

Candidatos

El duelo entre Villanova y Marquette vive un nuevo capítulo a cada partido de conferencia que pasa. Las dudas de principio de temporada que los chicos de Jay Wright podían tener se han ido disipando con el paso del tiempo y alejados ya del misterio y las polémicas acerca de los pocos minutos de Jahvon Quinerly, los Wildcats parecen lanzados hacia otra gran temporada.

En la otra esquina del ring, los Golden Eagles siguen bien de cerca la estela de Nova, Markus Howard es uno de los mejores  (o incluso el mejor) anotador de la nación y el ritmo frenético que imponen en cancha se hace muy difícil de seguir para muchos equipos. Veremos quién de estos dos titanes sale victorioso a final de temporada.

Sorpresas

AP Photo/Nati Harnik

La clase media de la Big East corresponde a lo que un año más solemos llamar »La jungla de la Big East». Si bien esta campaña la jungla está situada del 3er puesto para abajo, hay un gran conjunto de equipos que pelean por ser el 3o en discordia tras Marquette y Nova. Como punto a tratar, cabe enumerar el gran número de figuras individuales que están surgiendo en este 2o grupo, Jessie Govan parece lanzado a ser escogido en Junio gracias a su trabajo con Patrick Ewing y Mac Maclung es un gran compañero de fechorías en los Hoyas mientras que Alpha Diallo y Ty-Shon Alexander parecen decididos a que Providence y Creighton no pierdan el tren de esa 3a posición.

Interrogante

¿Qué ocurrirá con St John’s?

El equipo de Chris Mullin dejaba muy buenas sensaciones a principio de temporada con un divertidísimo estilo y un dúo eléctrico entre Mustapha Heron y Shamorie Ponds. Sin embargo, después de los problemas físicos del segundo el equipo parece condenado a decepcionar una temporada más, veremos si los Johnnies pueden remontar el vuelo.

PAC-12

Candidatos

Entre el caos y la decepción de la peor high-major del baloncesto universitario, sólo Washington se salva de la quema. Y posiblemente sea literal. Tal es el nivel de la PAC-12 esta temporada que las predicciones apuntan a que sólo el campeón de la conferencia irá al March Madness. Aún invictos en lo que llevamos de calendario de conferencia, los Huskies están aprovechando el mal momento para asentarse en la élite. También fuera de las pistas (atención al reclutamiento). Tras un inicio titubeante, Mike Hopkins está empezando a moldear un equipo muy interesante con Jaylen Nowell como puntal ofensivo y Mattisse Thybulle como referencia en una línea defensiva cada vez más sólida.

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David Zalubowski / AP

Interrogante

Pasamos de la sorpresa para ir directamente al interrogante. ¿Habrá algún equipo capaz salir a flote? Es cierto que tanto Arizona State como Oregon State están cumpliendo, el problema es que el bajo nivel medio reduce el valor de su rendimiento. Las alternativas para bailar en marzo pasa por una crecimiento general, y salvo casos puntuales, con los ‘quiero y no puedo’ de USC, Arizona o UCLA tras la marcha de Steve Alford, parece muy complicado. Tiempos difíciles en la costa oeste.